La famille milliardaire possède et dirige le plus grand producteur de vaccins au monde, Serum Institute of India.

La famille du milliardaire indien et « prince des vaccins » autoproclamé Adar Poonawalla fait don de 50 millions de livres sterling à l’université d’Oxford pour la construction d’un nouveau centre de recherche qui accueillera l’équipe ayant mis au point le vaccin AstraZeneca-Oxford Covid-19.

Un don de vaccins

La famille Poonawalla, qui possède et dirige le plus grand producteur de vaccins au monde, le Serum Institute of India (SII), a annoncé mercredi qu’elle avait accepté de donner à l’université la somme nécessaire à la construction d’une nouvelle maison pour l’Institut Jenner. Le nouveau centre situé sur le campus Old Road de l’université s’appellera le Poonawalla Vaccines Research building.

Il abritera le siège et les principaux laboratoires de l’Institut Jenner, le centre de pointe mondial qui a créé le vaccin Oxford Covid-19 développé par AstraZeneca et produit par SII et d’autres.

Oxford a déclaré que ce don permettrait à l’institut, qui porte le nom d’Edward Jenner, médecin du XVIIIe siècle et pionnier de la vaccination contre la variole, de doubler son personnel de recherche pour atteindre 300 personnes et de développer davantage d’inoculations, notamment un vaccin contre la malaria.

Le professeur Adrian Hill, directeur de l’Institut Jenner, a déclaré : « Le succès remarquable des programmes de collaboration entre le Serum Institute of India et l’Université d’Oxford pour les vaccins contre la malaria et le Covid-19 a mis en évidence le grand potentiel des partenariats entre les grandes universités et les grands fabricants pour développer et fournir des vaccins pour un déploiement très rentable à une échelle exceptionnelle.

« Nous nous réjouissons à l’idée de mener à l’avenir un plus large éventail d’activités liées aux vaccins en nous appuyant sur ce généreux soutien de la famille Poonawalla. »

Le don sera effectué par l’intermédiaire de la filiale londonienne de SII, Serum Life Sciences, qui est présidée par Natasha, l’épouse d’Adar Poonawalla.

« Les vaccins sauvent des vies, et le développement de vaccins a été l’objectif de toute une vie de la famille Poonawalla », a-t-elle déclaré. « Nous nous sommes engagés à développer et à fournir des vaccins aux personnes qui en ont le plus besoin. Pour y parvenir, nous établissons de nombreuses collaborations scientifiques avec les plus grands instituts de recherche du monde, mais aujourd’hui, nous faisons ce don clé pour donner à l’équipe de classe mondiale d’Oxford une toute nouvelle installation à partir de laquelle ils pourront faire passer leurs recherches au niveau supérieur. »

Les vaccins ont rendu les Poonawallas extraordinairement riches. Ils sont la sixième famille la plus riche d’Inde, avec une fortune estimée à 15 milliards de dollars (11 milliards de livres), selon le Times of India.

SII est le plus grand producteur de vaccins au monde et, même avant l’apparition du coronavirus, il fabriquait plus de 1,5 milliard de vaccins par an, de la polio à la diphtérie, en passant par le tétanos, le BCG, l’hépatite B et les vaccins ROR (rougeole, oreillons et rubéole).

Un philanthrope

La production de vaccins n’est pas une idée d’Adar Poonawalla. Son père, Cyrus, a fondé SII en 1966 en marge de ses 81 hectares d’écuries de chevaux de course Poonawalla Stud. Le sérum provenant du sang purifié des chevaux a été utilisé dans la production des premiers vaccins contre la diphtérie, le tétanos et la scarlatine.

Mais c’est Adar qui a convaincu son père de « faire le grand écart » en matière de vaccins après avoir regardé une conférence de Bill Gates en 2015, au cours de laquelle le milliardaire cofondateur de Microsoft devenu philanthrope a averti que le monde n’était pas préparé à une nouvelle pandémie virale.

« Je voulais être préparé à un événement de niveau pandémique depuis que j’ai entendu Bill Gates dans une conférence Ted où il a clairement dit que nous devrions être plus inquiets et préparés à de telles situations », a déclaré Poonawalla au Hindustan Times.

Le titre de « prince des vaccins » lui a été attribué lorsque M. Poonawalla a été nommé directeur général de SII en 2011, en remplacement de son père, le « roi des vaccins », qui est aujourd’hui président du groupe Poonawalla, qui comprend SII.

« Personne ne souhaite une pandémie, mais nous avons presque été conçus pour une pandémie », a-t-il déclaré au Guardian plus tôt cette année depuis son bureau situé à l’intérieur d’un Airbus A320 reconverti, qu’il a décrit comme « un peu semblable à Air Force One ».

« Nous produisons 1,5 milliard de doses de vaccin chaque année. Nous n’avons jamais imaginé que le monde entier serait aussi dépendant de nous, mais personne d’autre n’a notre capacité à se développer », a-t-il déclaré.

Parmi le portefeuille de propriétés de la famille figure Lincoln House, un manoir de Mumbai qui est l’ancienne ambassade des États-Unis en Inde. À 113 millions de dollars, c’était la maison indienne la plus chère jamais vendue lorsqu’ils l’ont achetée en 2015.

La famille loue également un manoir de Mayfair pour un montant record de 50 000 £ par semaine. La propriété, qui, avec ses 2 300 mètres carrés (25 000 pieds carrés), est 24 fois plus grande qu’une maison anglaise moyenne, est accompagnée d’une maison d’hôtes attenante et donne sur l’un des « jardins secrets » de Mayfair. Il la loue à la milliardaire polonaise Dominika Kulczyk, qui l’a achetée pour 57 millions de livres sterling l’année dernière.

Les Poonawallas possèdent également des tableaux de Picasso, Dalí, Rembrandt et Rubens, et une collection de 35 voitures de luxe rares, dont plusieurs Ferrari, Bentley et Rolls-Royce, ainsi qu’une Mercedes S350 transformée en réplique de Batmobile.